05 August

光姫がゆく!(前編)

洛中に新月の日にだけ怪しい市が立つ・・という噂を
聞いた。



 光は、乳母に見つからぬように声をひそめ、
身の丈を縮め、厩の裏にある干し草置き場に座り、
厩番の少年と炊屋番の下働きの少女から話を聞いていた。
光・・今年で10になったばかり。
浅黄色のかざみをたくし上げ、肩からすこし背まで伸びた
美しい髪には干し草がくっついている。
・・童女から娘に変わる頃の手前、その姿には美貌の姫
としての片鱗が輝きはじめていた。
・・が本人はまったく無頓着。
貴族の姫君たちの楽しむ貝合や、ひいな人形の遊びなど
はあまり好きではなく、兄とともに漢詩をそらんじたり、
笛を習ったり、玩具の竹でできたちいさな弓で、狙った
庭木の葉を打ち落とすことが好きだった。
兄・頼光が身分の上下にとらわれることなく同じ年頃の
子供たちと談笑したりするのが好きで、屋敷の下働きの
少年たちとも親しく交流していた。
父は、体の弱い兄が少しでも楽しくすごせればと咎める
こともなかった。・・・光の乳母は、光姫がゆくゆくよき
殿方と結ばれるように。もしも高貴な殿方の目にとまれ
ば姫として最高の道を歩めるだろう、と心血注いで育てて
くれた。だから、世に言う「高貴な姫」としての立ち居
振る舞いをなさるように、と常に言っていたのだ。
身分の低い・・ましてや少年と親しげに遊ぶなどもって
のほかだった。
しかし、光にしてみれば同じ年頃の姫たちと、苦手な歌を
詠み合ったりしてまったり退屈な時を過ごすより、下働き
の子供達から、わくわくするような外の世界の話を聞いた
りするほうが断然楽しかった。
「かあちゃんと野菜売りのおばさんと話してるのを聞いた
んだけど、どうやらその市には、鎮西から来た商人が遠い国
からとどいた薬や珍しいものを売ってるらしいの。」炊屋
番の娘が、かまどで煤けた顔を近づけて光に話してくれた。
「あ、オレもしってるよ。鎮西って太宰府のあるとこだろ?
ウワサじゃみたことのない目の色や髪の色をした奴もいる
らしい。なんでも遠い遠い国から船でやってきたんだって。」
厩番の少年が、くるくると手持ちぶさたに干し草の一本を
指で回しながら言った。
「何?それ?どんなの?」光は身を乗り出して聞いた。
「うーん、本当なのかなあ・・目が青空の色みたいな色して
いて髪は金色なんだって。体はあの木位にでっかいらしい。」
指さしたのは庭の大きな松の木だった。
「え?それじゃあまるでオニじゃないの?」光は目をまるく
した。「そうかもなあ。ウワサじゃ血の滴る肉をばりばりと
食うらしいぜ。」厩番の少年はこわい表情でおどけた。
・・オニの居るという鎮西から持ってくる珍しい品々!
それを売っている謎の市!
こんなにわくわくする話はめったにない。
もっともっと聞きたい!
「なんでも、万病にきく薬や、体を丈夫にする薬もある
らしくて貴族たちがこっそり手に入れたいらしいのだけど、
あの辺は危なくてなかなか近づけないらしいよ。」
「あの辺てどのへんよ。」
「羅城門より東側の加茂川に近いあたりって聞いたな。」
「羅城門・・・。」
−−−−−−−−門の向こうは死人の世界。
光はその場所の名を聞いてざわっとした。
幼い姫が行ったことがない場所だった。


「姫様!」
振り向くと乳母の浜里が仁王立ちしていた。
厩番と炊屋の子供たちが同時に額をつけて臥せった。
「浜里、この子たちに罰を叱らないで!私が無理を言って
お話をしてもらっていたの。」
光は前に出て、二人をかばった。
「お前たちは持ち場で仕事をおし!」
きっ、と一言そういうと、二人の子供は額を地面につけた
まま後退りして、ぱっとそれぞれの持ち場に消えていった。
−−−鎮西じゃなくてもオニはいるわね。
とこわい表情の乳母を、ちらっと見て光は思った。

「姫様、またあのような身分卑しき者と地べたに座り、親しく
話すとは。よいですか?姫様はまもなく宮で、女房様たちに
お仕えするのですよ。宮仕えに上がり、幸運が味方して、姫様
の美貌ならば、帝の皇子様のお目にとまるかもしれません。
・・いえ、とまってもおかしくはございません!浜里は信じて
おります。ですから、高貴な姫としてお振る舞いなさらなくて
はなりませぬ。」
「私が?皇子様に?」
光は、突拍子もない乳母の願望と妄想に・・・・引いた。
「そうですとも。皇子様に見初められたらお父上さまや兄君
さまも大変名誉なことでございます。」
乳母はうっとりと目をつぶり、まるで自分が姫になって嫁ぐか
のような”夢見る乙女の表情”をした。
「兄さまにも?」
「そうでございます。どれだけおよろこびになられますか。」
光はあったこともない天上人と結ばれる事を、本当に兄がよろこ
んでくれるのか想像もつかなかった。
いつも優しく穏やかな微笑みで包んでくださる兄さま。
そして、自分が他の男の妻になるように、兄さまにもいつか
自分ではない、別の女人が彼の側に寄り添うのかとおもうと
何故か幼い胸の奥がきゅんと、悲しくなるのだった。


 屋敷に戻ると、何かざわざわしている。
最近兄につき従っている一人の少年が、板の間に頭を伏していた。
「申し訳ございません!」
衝立の向こうにぐったりして脇息にもたれている頼光がみえた。
「大丈夫だよ、綱、お前は悪くない。私が黙っていたのが悪い。」
「いいえ、主の体調をも察しできない私の不徳のいたすところ。」
野駆に出たものの、実は朝から体の調子が悪かった頼光。
強い太陽の熱射にうたれ、脳貧血をおこし馬から転落した。
幸いにして馬は止まっていたし、落ちた場所が草が繁茂した所
ところだったのでとても軽い怪我で済んだ。
すぐに冷たい清水を絞った手ぬぐいで頭や首筋をあてて、
木陰でしばらく休んで、なんとか二人で無事に帰ってきたところ
だった。
「兄様!」光は兄の元に滑るように小走りで駆け寄る。
「光・・大丈夫だよ。」頼光はいつもの優しい笑みを向けた。
「ちょうどよい、お前に改めて紹介しよう。この間から
私の武芸のかけがえない友となった、渡辺綱だ。」
「友などと・・・もったいないお言葉!」綱が面をあげた。
光はぎょっとした。片方の目が固く閉じられていて、残った
もう一つの瞳は深く澄み、それでいて隙のない鋭さを蓄えて
いた。綱という少年は、光姫と視線があうとはっとしたように、
頭をさげた。
「妹の光だよ。弓遊びがうまいと言っていた、おてんばな姫さ。」
頼光はいたずらっぽい瞳をした。
「まあ兄様、そんな紹介をされたのですね。」
光は可愛くぷっと頬をふくらませる。
「事実じゃないか。私より的を狙える。」兄はいつものように
楽しそうに話した。仲むつまじく兄妹が話しているのを見て、
場の雰囲気が急に柔らかくなった。
 綱は心の中で、光姫が、まるで寒中にさく可憐な小梅の花の
ように見えた。


 夜・・・。
燭台の明かりがゆらゆらしている中で、寝る前のひととき
頼光といろいろな事を話すのが光は好きだった。
もう兄とは同じ部屋では寝起きができない。うんと幼いころは
同じ床に入りながら、きゃあきゃあといつまでも騒いでは、よく
叱られたものだ。そしていつのまにか寄り添って眠りについた。
今、静かな時間、兄と語ることができるわずかな一時が宝物の
ようだった。
まもなく自分は宮仕えの女孺(めのわらわ)として、女房たちに
仕えなければならない。兄はやがて源家の頭領となり、そのうち
妻をもつことになるだろう。確実にそんな将来がやって来る。
いつまでも、幼い子供のまま、仲のよい兄妹でいたかった。
大人になんかなりたくない。
だが、それはわがままだ。10になったばかりの光にも自分たちの
進むべき決められた道がわかっていた。
もしも・・もしも自分が男なら、兄様の右腕になっていっぱい
お役にたてるのに!
光は最近になって特にそう思うようになっていった。
「光、私は野駆のために外に出る機会が多くなって、いろいろな
事が見えるようになったんだ。屋敷と宮仕えの往復で都のほんの
一部しか知らなかったら、とんでもない世間しらずになるところ
だったよ。上流の貴族からしたら、武家の我々は犬の子も同然だ
ろう。だげど、おかげで外も見ることができる。
私はもっと外の世界を知りたい!!
だが、病に負けるようなやわな体質。強い男になりたいものだ。
そう、綱のような。そしてもっと沢山の事を見聞きしたい。」
「・・・・・・兄さま。」
「民の暮らしも想像以上に酷い。だが宮中ではつまらぬ権力争い
ばかり。都といいながら荒れ果てている。」
「・・・・・。」光は灯りのゆらぎに明滅する兄のかなしみと
怒りの混じった横顔をじっと見ていた。
「もしも今の都の姿を、都を見守っている神が見ていたら、さぞ
悲しむだろうな。」光と年がそんなに離れていない少年の兄が、
あまりにも大人びたものの見方をしているのに改めて驚いた。
そしてもうどこか遠いところへ行ってしまうのではないか?
という不安に似た寂しさの感覚が光の胸をちくりとさした。
是非、兄さまのお役にたちたい!!
自分が姫であるもどかしさをつくづく思うのであった。

 自室の床についてから光はふっと昼間聞いた、謎の市の話を
思いだした。オニのような者もやって来る鎮西の港。
そこには遠い国から見たこともない珍しいものがやって来る。
きっと、不老長寿の薬もあるに違いない!
病に負けない体質になりたい。
強い男になりたい。そして、もっと世の中を見てみたい。
兄の願いはそれだ。
光の頭にとんでもない計画が湧いてきた。
 朝、早速、違い棚にある大切なものが入っている桐の箱を
開けてみた。絹の布にくるまれた、それは螺鈿細工の小さな櫛。
光が今はなき祖母から貰った大切なもの。
朝日がキラキラと反射して、螺鈿は幻想的な虹色を魅せていた。
ふぅとため息をつく。
これを貰ったとき、嬉しかった。
そして光にとても優しかった、今はなき大好きなお祖母様。
涙がじわりとしてきたけど、今一番大切な人は兄さま。
なんとしてでも兄さまを助けたい。
キッと胸をはり決意を固めた。
まずは一人では行動が難しい。誰か信頼における者が必要。
今の光にとって「強敵」は乳母の浜里かもしれない。
・・・・そこらへんがまだまだ世の中を知らないお姫様なのだ。
信頼における者。
光はあの人ならば!と直感した。
 "その人"は、兄の部屋の前の廊下に控えて座っていた。
光ははしたないと思いつつ、遠くからその少年に手で合図した。
(お願い!来て!)念をこめて合図した。
少年はそれに気がつき、回りをキョロキョロしてから慎重に光の
元へやって来る。光の前に出ると深くお辞儀をした。
「・・・え、と。」
「綱とお呼び下さい、光姫様。何か御用でしょうか?」
隻眼の瞳が鋭くて後退りしそうになったけど、勇気を出して
言ってみた。「では・・綱。羅城門近くに新月の日にだけ出る、
鎮西の市を知ってる?」
「は?」あまりにも突拍子ない質問に固まった。
「すみません、聞いたことがありません。」
「・・・・そうなの。」光はがっかりした。
綱は光のひどくがっかりした表情に、責任はないが罪悪感のよう
な後味のわるさを覚えた。
「誰か詳しい者に聞いてまいりましょうか?」
「ではお願い、炊屋に出入りしている野菜売りの者が知っている
らしいわ、お願い、聞いて頂戴。でも、誰にも内緒、私とそなた
だけの秘密にして欲しいの。」
光は無意識に片目をつぶり、人差し指を可愛い唇にあてた。
・・それを見て、綱はドキリとした。
光は深い意味合いもなく、単に秘密にして欲しかっただけ。
「わかりました。」綱は一礼した。
3日後、光は綱にまた遠くから合図すると綱がやって来た。
「どう?わかった?」
「はい。その市は確かに新月の日にでるらしいです。遠い国から
の珍しい品を高値で売りつけるのです。検非違使の取締りの目を
ぬすみ、こっそりと宮のやんごとなき者の使いもやって来るらしい
です。ただ、鎮西の熊襲族のものが裏で市を取り仕切っているらし
く、賄賂をもらった検非違使も見て見ぬふりをしているらしいとの
ことでした。私がきいたのはそこまでです。」
「どうしたらそこへ行けるかしら?」
「は?」綱は耳を疑った。
目の前の可憐な姫君の口が確かにそう言ったのだ。
「失礼ですが、そこへ行きたい、と本気でお思いなのですか?」
「そうよ。兄さまのお身体が丈夫になるお薬を手に入れたいの。」
真剣な眼差しに綱はたじろぐ。誰が聞いても、無法者の巣窟へ
世の中を知らない貴族の姫などが行ったら、とんでもないことに
なるのは必然の理。
「光姫様、あの場所は危険過ぎます。」
「綱は兄さまのお身体が心配ではないのですか?」
光の勝ち気な瞳がきりりと綱を見据えた。
「いや、そうではなく・・・。」
「お前なら信用が置ける者だと思いました。ごめんなさい、忘れて。」
そう言われて、逆にこの姫が、もっと突拍子ない行動に出そうだから
放っては置けなかった。
「まず、落ちついて下さい。私は姫様の味方になりましょう。」
「本当か?」
「はい、約束いたします。」光は綱の隻眼がこわいと思ったけど、
もうひとつの瞳に優しく深い色が見えた。その優しく深い瞳をみて
兄さまが認めた武芸の友だからきっと頼りになる!光は確信する。
「私も詳しくはないのですが、あの者たちと取引するなら、
かなりの金子が必要です。それに子供であるなら相手にもしません。
ましてや、貴族の子供ならすぐにもさらわれましょう。」
光はドキドキしながら話を聞いていた。
「き、金子はあてがある。私の螺鈿の櫛が。」
懐から櫛を取り出す。一見してそれが高価な・・・というより、
二つとない格調高い逸品であることがわかった。
「それと交換する、のですか?」
「そう、兄さまの為だもの。」
その覚悟は揺るがなく、半端な気持ちではないと綱に通じた。
「わかりました。では金子のことは大丈夫ですね。
次に姫様の綺麗な着物で街へでたらどうなります?」
光は恐る恐る答えた。「賊に狙われる。」
「そうです。」「では、どうしますか?みすぼらしい物ごいの子供
のような汚い格好をしますか?」
綱はいくら何でも、姫君がそんな格好をしなければならないなら、
諦めてくれるだろうと期待した。 ・・・・・が、
「なるほど、そうじゃな。それはいい!うんとみすぼらしくすれば
賊も狙わぬだろう。」光は良いことを聞いた!と言わんばかりに
目を輝かせた。「さっそく厩番のあお柿に頼んでみるわ。」
あお柿とは厩番の少年で年は光より一つ上。
先日、光があお柿と炊屋の下働きの娘小萩と話こんでいたところを、
乳母に見つかって以来、なかなか3人で会えることがなくなった。
さいわいにして、あお柿はわずかだが、文字が読める。
光はわかりやすく文を書くと、綱に厩まで届けてほしいと頼んだ。
あれよあれよと淡々と事が進んでゆく。
そんな片棒を、綱はわかっていながら担いでいた・・罪悪感とともに。
 しばらくして綱が、麻布でできたあお柿の筒袴と単衣をもってきた。
生地がごわごわしている上に、どこか馬の臭いがしみついている。
「なんでも三着あるうちのそれでもいちばん綺麗な着物だそうです。」
綱は現物を見て、これはいくらなんでも着ないだろうと思った。
ところが、光はその場でするりとかざみを脱ぐと、あお柿の着物を
羽織った。もちろん素肌をさらしたわけではないが、綱は目をふせて
真っ赤になった。「うん、大丈夫だわ。ちょっと大きいけど。」
(この姫は本気の本気らしい。この綱が今まで出会ったことない
最強の強敵かも!おそろしい!!!!)
綱は、あらためてもう引き返せないと感じたのであった。

つぎの新月まであと3日・・。
光と綱は緊張しながら、その日を静かに待っていた。


「3日後に歌会のお誘いを、隣家の姫様からいただきました。
近隣の数人の姫さまが参加なさるようです。」
乳母の浜里が突然そう言ってきた。
隣家の姫!
光と同じ年で、将来は絶対よき殿方に見初められ、嫁ぐことだけを
目標にひたすら兎に角バリバリと頑張ってる姫であった。
光は昔から彼女が苦手であったし、3日後はあの市へゆく日ではな
いか! ため息をついているところに、炊屋の娘の小萩が、白湯と
干し栗をもってやって来た。
そして、そっと小声で光にこう言った。
「姫さま・・・内緒の事情はあお柿から聞いております。私にも
なにか手伝えることがございましたらお願いします。」
光はため息をつきながら、3日後のふってわいた憂鬱な行事のこと
を話した。「・・どうも実行できそうにもない雲行きなのよ。」と
云った。しばらく沈黙が続いた後、小萩がぱっと笑顔でこう言った。
「では私が姫様の身代わりとなり、その日は頭が痛くなったと
伏せることにいたしましょう。炊屋には買い出しにゆくと云って
おきます。これなら大丈夫です。私の背は姫様と同じくらい、
衣をかぶってしまえばわかりません。あとは声まねをいたします。」
「そなた、私のために嘘を重ねさせるわけにはいかない。」
「・・・姫様、わたしもあお柿も姫様と頼光様に大切にしていただ
きました。それに・・うっかりとあの市の話をしてしまったのは
私のせいなのですから。」
「いや・・そなたのせいではない。私が行きたいから行くのだ。」
「姫さま・・・。」
・・・・・ふたりの少女は固く秘密を守り、互いのつとめをうまく
果たせるよう祈るように、手を握りあったのだった。




「綱・・君、最近私に秘密ごとでもあるのかい?」
庭を歩く頼光がほほえみながら、彼に尋ねた。
「何故そう尋ねるのです?」
「いや・・勘なのだがね。」
・・・・綱はどきりとした。
大切な妹君を、危険な場所へ連れて行く手助けをする・・などと
は決して言えない。
「・・い・・いえ。」
「ふうん。そういえば、光が君のことを大変気に入ったみたいだよ。
私が体が弱いぶん、是非、光をいろいろ守ってやってくれ。」
頼光はさらりとそう言うと、庭にまう蝶を捕まえると器用に指に
とまらせながら、まっすぐ母屋へ歩いていった。

頼光様・・・物静かな美しい姫とみまごうほどの華奢な少年武者。
しかし、その外見とはうらはらに、どこか底知れぬ洞察力と
剛胆さを秘めた鋭いお方だ・・・・と綱は思った。






「どうかな?」
こっそりと納屋の奥から着替えた光が現れた。
小萩が着付けを手伝い、光を庶民の子供のように仕立てた。
しかし、粗末な男子の着物をきても、内側からにじみ出る美しさは
隠せなかった。細い手足は雪の肌だし、髪は艶やかに美しかった。
「姫さま、もっと髪をくしゃくしゃにして、手足は汚れていなければ
バレてしまいます。」
「そうだな。」光は綺麗な髪を両手でぐしゃぐしゃにして、藁の縄で
無造作に一つに束ねた。小萩が炊屋のかまどからもってきた煤をべた
べた塗りたくると、たちまち黒い顔と手足になった。
「うん。汚いぞ!」あお柿がそれを見てけらけら笑った。
「無礼な!」そう言った綱もまた貧しい少年の格好をしていた。
光と綱。
ふたりは並ぶと、どうみても小汚い庶民の兄弟に見えた。
光はそれでもいざというときのために、玩具だが、本物と同じの
威力のある小さな弓と矢を隠して布にくるみ、背負った。
自分が扱える、身を守る武器は唯一この弓矢だけ。
懐にはあの美しい螺鈿の櫛が入っている。
綱は懐に短刀を隠し持った。
「よいですか?光さま、私の側を絶対離れないでください。」と
綱は強く光に伝えた。
「俺は道案内で途中まで行くよ。秣を刈りにゆくから。そして二人を
辻で待ってるから無事にお戻りください。」あお柿は大きな背負子に
鎌を入れてごく自然に家の外に出た。その後を綱と光がついて家を
こっそり出た。

はじめて、内緒で外にでる!

光は何処までも続くような、大路の白い漆喰壁が眩しく見えた。


兄さま、待っていてください!
光が絶対よいお薬を手に入れてきます!


<続く>
※ 話の進行上、源家に仕えるオリジナルキャラを3人出しました。
 使用人の子供のあお柿と小萩、乳母の浜里。
 ご了承ください